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Más de un tercio de texanos hablan un idioma distinto del inglés. Eso significa que las actualizaciones clave sobre el coronavirus no son accesibles para ellos

Debido a las barreras lingüísticas, Texas corre el riesgo de dejar a algunas de las comunidades marginadas del estado aún más vulnerables a contraer el virus, al tiempo que se dificulta el acceso a los recursos necesarios para superar la pandemia

Días después de que las órdenes de permanencia en el hogar del Condado de Hidalgo entraran en vigor a finales de marzo, algunos de los residentes, en su mayoría latinos, se enteraron de las nuevas normas no por los funcionarios gubernamentales encargados de su protección, sino por los agentes de policía en los puestos de control que les escribían citaciones por violar las normas sin saberlo. Mientras que la acción en torno a la pandemia de COVID-19 cambiaba rápidamente, las noticias no llegaban a la gente en sus idiomas nativos en tiempo real.

El condado de Hidalgo, donde se establecieron algunos de los puestos de control, es 92% latino. Carlos Sánchez, un portavoz del condado, dijo que los oficiales de policía no emitieron multas de inmediato. La primera semana de la orden ejecutiva, los oficiales estaban en “modo de educación”, explicando a algunos residentes que escuchaban por primera vez cómo el condado y el estado se estaban adaptando a la pandemia.

Más de un tercio de los texanos hablan un idioma distinto al inglés en casa, según los datos del censo. El español es en gran medida el idioma más hablado, mientras que el vietnamita, el chino y el tagalo -hablado en Filipinas- ocupan los otros primeros lugares. Pero los programas de noticias y artículos, los cambios en los mandatos gubernamentales y las últimas orientaciones sobre seguridad sanitaria se comunican en su mayoría en inglés.

Los dirigentes locales y estatales deben hacer mayores progresos para hacer llegar a las masas información crítica y que salve vidas en el mayor número posible de idiomas, dijeron los dirigentes de organizaciones sin fines de lucro y los residentes del estado.

Los texanos negros y latinos ya corren un riesgo mayor que los blancos de contraer el virus y de verse afectados por sus devastadoras consecuencias económicas. El efecto desproporcionado se debe a disparidades raciales como la falta de lugares de prueba en los vecindarios de personas de color, la representación excesiva tanto de trabajadores esenciales como de desempleados, y la necesidad de usar el transporte público. Debido a las barreras del idioma, Texas corre el riesgo de dejar a algunas de las comunidades marginadas del estado aún más vulnerables a contraer el virus y, al mismo tiempo, dificultar el acceso a los recursos necesarios para superar la pandemia.

Es una especie de efecto dominó en el que si la gente no entiende correctamente los mensajes, no va a hacer e implementar las medidas de prevención y control de una manera que sea realmente necesaria para romper la cadena de transmisión

Diana Cervantes, directora del programa de epidemiología del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad del Norte de Texas

Las actualizaciones urgentes sobre los puntos claves del coronavirus y los cambios en las restricciones del gobierno se están comunicando en todo el estado directamente del gobernador Greg Abbott, cuya oficina ha hecho pocos esfuerzos para asegurar que la información esté disponible para los residentes que no hablan inglés. Aunque las conferencias semanales de Abbott cuentan con un intérprete de lenguaje de señas, la oficina del gobernador no ofrece versiones traducidas de sus conferencias o comunicados de prensa. La página web del gobernador tiene un botón para la traducción al español que, cuando se pulsa, deja gran parte del texto sin traducir.

Cuando el gobernador comenzó a reabrir gradualmente los negocios en todo el estado en mayo, los detalles de las pautas de reapertura aparecieron en la página web del gobernador en español, pero a partir del viernes, muchos de los últimos cambios en las reglas para la reapertura de negocios estaban todavía disponibles sólo en inglés.

Cuando el gobernador anunció que los salones podían reabrir, Alma Nava, una peluquera del condado de Montgomery, recibió un volante del gobernador detallando las pautas de reapertura que los salones y los estilistas debían seguir – pero sólo en inglés. Nava tuvo que copiar y pegar las palabras en Google Translate para entender lo que el folleto significaba.

Nava dijo que la falta de esfuerzo para comunicarse con la gente en otros idiomas es una señal poco grata.

Con este tipo de gobierno, hay una cosa que está muy clara: no nos quieren en este país.

Alma Nava, peluquera

Cuando se le preguntó sobre el alcance del gobernador a los texanos que hablan idiomas distintos del inglés, el portavoz John Wittman señaló los dos conjuntos de directrices de reapertura y la guía de salud del Departamento Estatal de Servicios de Salud de Texas que están disponibles en español.

Los esfuerzos de la ciudad

El Condado de Hidalgo, donde había puestos de control policial por violar las órdenes de permanencia en el hogar, traduce la información sobre la pandemia al español en su sitio web y ocasionalmente en Facebook, pero eso no es suficiente para los tejanos rurales que carecen de un acceso fiable a Internet, dijo John-Michael Torres, un portavoz de La Unión del Pueblo, una organización de derechos civiles sin fines de lucro con sede en el Valle del Río Grande.

Los funcionarios necesitan llegar a la gente donde están, dijo Torres, lo que significa enviar información por correo, llamar a los constituyentes, publicar folletos en negocios esenciales, usar redes sociales y asociarse con organizaciones comunitarias.

Es realmente preocupante que el condado, en lugar de coordinar realmente una campaña informativa para llegar a toda nuestra comunidad, están confiando esencialmente en los agentes de policía para que den educación en las paradas de tráfico.

John-Michael Torres, portavoz de La Unión del Pueblo

De las 10 ciudades más pobladas de Texas, ocho tienen sitios web oficiales que dan a los usuarios la opción de traducir la página al menos a otro idioma además del inglés. La mayoría de estas ciudades dependen de un plug-in de Google Translate automatizado y no totalmente preciso.

Los promotores de la lengua dicen que Facebook es donde los funcionarios deben impulsar fuertemente la información traducida, ya que es donde la mayoría de sus comunidades buscan las actualizaciones. Hasta el viernes, cinco de las 10 ciudades más importantes – Houston, San Antonio, Austin, Fort Worth y El Paso – habían publicado información en español en sus páginas de Facebook en las dos semanas anteriores. De ellas, sólo tres – San Antonio, Austin y El Paso – tienen traducciones al español consistentemente.

Notablemente, de esas ciudades, Laredo no traduce su sitio web o sus publicaciones en Facebook a pesar de que el 90% de sus residentes hablan idiomas distintos del inglés en casa.

Los funcionarios de Laredo no traducen su sitio web porque es una “ciudad muy bilingüe”, dijo Rafael Benavides, un portavoz de la ciudad. La ciudad organiza eventos de Facebook Live con expertos tres veces a la semana para las preguntas de los ciudadanos, dijo Benavides, y las respuestas se repiten normalmente en inglés y español.

En Austin, los funcionarios de la ciudad publican regularmente actualizaciones e infografías en Facebook y Twitter en español, vietnamita y chino. Un tercio de la gente de la capital habla idiomas distintos del inglés en casa, según los datos del censo.

Recientemente, la capital se asoció con un banco de alimentos local para meter volantes de papel con información de prueba en varios idiomas en los paquetes de alimentos de las personas. La ciudad envió por correo la misma información traducida a los hogares del Distrito Escolar Independiente de Austin, dijo Cara Welch, portavoz de la ciudad de Austin.

Pensamos: ‘¿A dónde tiene que ir la gente y cómo podemos conseguir esa información delante de ellos?’.

Cara Welch, portavoz de la ciudad de Austin

A pesar del alcance, un representante de una de las comunidades lingüísticas más pequeñas de Austin dijo que los funcionarios no están haciendo lo suficiente para llegar a ellos.

Paw Khu sirve de enlace no oficial entre la comunidad birmana y los funcionarios de salud de Austin. Los funcionarios envían información a Khu para compartirla.

Creen que si me lo envían, toda la comunidad birmana lo sabe. Eso no es cierto. Deberían hacer algo en lugar de enviármelo. Deberían hacer algo de difusión, un poco más.

Paw Khu, miembro de comunidad birmana

A diferencia de los hispanohablantes de Texas, que pueden depender de un puñado de noticias locales de televisión y estaciones de radio en español, los birmanos tienen menos opciones. A lo largo de la pandemia de COVID-19, Khu ha obtenido sus noticias y directrices de una mezcolanza de llamadas telefónicas con amigos, información traducida de organizaciones sin fines de lucro birmanas de todo el país, Facebook y canales de noticias tailandeses. Aunque no habla tailandés, Khu dijo que muchos birmanos pueden entenderlo.

Austin envía alguna información traducida al birmano, pero le falta consistencia, dijo Khu.

Fuera de Austin, otras grandes ciudades también están tomando un enfoque combinado para llegar a ciudadanos cuyo idioma principal no es el inglés.

Llegar a las personas que no tienen acceso a internet o a otra tecnología, o que no son expertos en tecnología, ha sido un punto central en la estrategia de difusión de San Antonio, dijo Laura Mayes, una portavoz de la ciudad. Los funcionarios de salud locales que trabajaban con la comunidad latina mucho antes de la pandemia han estado llamando y visitando negocios y complejos de apartamentos en persona para registrarse y responder preguntas en español.

La ciudad también presenta segmentos televisivos con las actualizaciones de COVID-19 con las estaciones locales de Telemundo y Univisión, populares medios de noticias de televisión en español.

En Houston, la ciudad más poblada de Texas, los socios de los medios de comunicación han sido un “recurso vital”, dijo en un correo electrónico Cory Stottlemyer, portavoz de la Oficina de Manejo de Emergencias de Houston. En la lista de socios de medios de la ciudad están Univisión y Radio Saigón, que atiende a los residentes vietnamitas.

La comunicación de la ciudad en Facebook se traduce con poca frecuencia, pero la jueza del condado de Harris, Lina Hidalgo, realiza constantemente sus conferencias de prensa sobre el nuevo coronavirus en inglés y en español, una práctica que adoptó antes de la pandemia.

Pero Hidalgo es un caso atípico.

Volviendo a la comunidad

A pesar de los esfuerzos de los funcionarios municipales y de salud pública, las personas que no hablan inglés buscan en gran medida información en su idioma materno y recurren a organizaciones no lucrativas de confianza y a miembros de la comunidad que son activos en sus comunidades.

María Ramírez ve noticias en su sala de estar la mayor parte del día en su casa de Houston.

Enumera los números de los cuatro canales de noticias que más ve: “Canal 71, 47, 45 y 13”. CNN en Español es uno de los favoritos.

Tenemos que estar informados porque somos los más vulnerables.

María Ramírez, residente de Houston.

La información que Ramírez ha obtenido a lo largo de la pandemia ha sido principalmente a través de sus propios esfuerzos por buscarla y a través de grupos comunitarios con los que ya estaba involucrada. La iglesia de Ramírez envía información a los feligreses, al igual que la Organización Metropolitana de Houston, una organización local sin fines de lucro de la que es miembro.

Nava, la peluquera de Montgomery, dijo que está en un grupo de WhatsApp con otras 45 personas que comparten información y recursos, como dónde recoger comida gratis.

Los funcionarios deberían prestar más atención a los inmigrantes, dijeron.

No es justo la situación que a veces vivimos en este país. Nos dejan de lado sólo por ser inmigrantes.

María Ramírez

Algunos líderes de la comunidad y organizaciones sin fines de lucro – que están afiliados religiosamente o hacen trabajo de defensa de la comunidad – han reelaborado sus operaciones para centrarse en la información del COVID-19.

Las asociaciones entre grupos comunitarios y organizaciones de salud son integrales, dijo Cervantes, funcionario de salud pública, porque los inmigrantes suelen desconfiar de los funcionarios pero son receptivos cuando la información proviene de una organización de confianza.

Con sede en Plano, la Fundación de Mujeres Musulmanas de Texas ha conseguido una afluencia de nuevos clientes. Muchos antiguos clientes que no habían necesitado la organización durante años, ahora se dirigen a la organización para obtener actualizaciones del coronavirus, dijo Mona Kafeel, su directora ejecutiva interina.

El personal de su refugio, el 80% de los cuales habla al menos dos idiomas, trabaja 12 horas al día para tratar de abastecer la demanda.

Incluso cuando las organizaciones ponen a una persona en contacto con los recursos y servicios que necesitan -como la atención médica y la vivienda- a veces puede llevar entre dos horas y dos semanas de ida y vuelta con una agencia y un intérprete, dijo Darlene Lanham, directora ejecutiva de Asian Family Support Services de Austin.

Lleva tantos minutos y tantas horas. Es más que un trabajo a tiempo completo ser pobre y no hablar inglés. Es mucho aprendizaje y conocimiento para navegar por el sistema de Estados Unidos.

Darlene Lanham, directora ejecutiva de Asian Family Support Services de Austin

Claudia Cruz, cuyo idioma principal es el español, dijo que Dallas Area Interfaith – una coalición de congregaciones religiosas, escuelas y organizaciones sin fines de lucro de Dallas – ha sido su principal fuente de información desde que comenzó la pandemia de COVID-19 porque “es la más accesible”, dijo Cruz.

Nuestra única fuente de información ha sido a través de DAI y de la gente de nuestra comunidad.

Claudia Cruz, pobladora de Dallas

El sitio web de Dallas tiene 17 páginas de preguntas frecuentes sobre la pandemia e información sobre ordenanzas de desalojo en español, pero no hay publicaciones en Facebook en español en las últimas dos semanas.

Algunos de los amigos y vecinos de Cruz le dijeron que estaban demasiado asustados como para hacerse la prueba del virus porque no tenían identificaciones del gobierno, dijo Cruz. Fue Cruz la primero en explicarles que sus identificaciones parroquiales – identificaciones alternativas proporcionadas por las congregaciones interreligiosas del área de Dallas para los inmigrantes y otros que tienen dificultades para obtener las tarjetas de identificación del gobierno – eran válidas para las pruebas.

Esa es la información que los oficiales deberían comunicar a sus ciudadanos, dijo Josephine López Paul, organizadora principal de Dallas Area Interfaith.

De la misma manera que estamos viendo que el virus afecta desproporcionadamente a la gente de color, existe la misma brecha en la calidad de la información.

Josephine López Paul, organizadora principal de Dallas Area Interfaith

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