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El Dr. Fauci del Sur de Texas

El cardiólogo de Laredo Ricardo Cigarroa está en la primera línea de la crisis COVID-19, haciendo visitas domiciliarias y "tratando dosis duras de verdad".

En una mañana húmeda y ventosa a finales de abril en la ciudad fronteriza de Laredo, Ricardo Cigarroa, un cardiólogo de 61 años, salió de su entrada en un Toyota Tacoma 1999 que había bautizado como “El COVID-móvil” y se propuso revisar a los pacientes que se habían autoaislados. Cigarroa sabía que algunas de las visitas a domicilio esa mañana requerirían tomar decisiones de vida o muerte. Al principio de sus rondas, estacionó su camioneta frente a una casa móvil del sur de Laredo; se puso una nueva máscara N95, guantes, una bata y cubiertas de zapatos; y llamó a la puerta. La mujer de mediana edad en su interior había llamado a su oficina para decir que había dado positivo para COVID-19 y que ahora estaba experimentando dificultad para respirar. Cigarroa la saludó rápidamente, luego revisó su nivel de oxígeno con un oxímetro de pulso. Estaba por debajo del 92 por ciento, el umbral para la hospitalización. Necesitaba recibir atención más extensa de inmediato, o su condición probablemente se deterioraría. A los pocos minutos, Cigarroa la había vestido con equipo de protección personal, la acompañó al asiento trasero del COVID-móvil, y comenzó a conducir al más grande de los dos hospitales de emergencia de la ciudad, el Centro Médico Laredo, donde Cigarroa a menudo admite a sus pacientes.

Otras visitas esa mañana requirieron tacto emocional tanto como una evaluación médica rápida. Cuando Cigarroa se detuvo en la casa de una enfermera local, encontró a un paciente que no parecía enfermo en absoluto. Dos semanas antes, había dado positivo por COVID-19 y se había aislado debidamente en casa. Sus síntomas mejoraron —”Tenía luz de corona”, me dijo Cigarroa, pero cuando se le hizo la prueba de nuevo para ver si podía volver al trabajo, los resultados mostraron que todavía tenía el virus. Ahora sólo quería ver a su marido y a sus dos hijos. Cigarroa le contó lo que ya sabía: tendría que permanecer en cuarentena al menos una semana más. “Ella estaba muy emocionada al respecto”, dijo Cigarroa. “Estuve con ella durante unos cuarenta y cinco minutos. Le dije que desafortunadamente, sólo tenemos que tomarlo como viene. Tenemos que ser realistas. Recuerda, no tienes neumonía COVID, no estás en la UCI, no estás en un respirador, todas esas cosas son fenomenales”.

Cigarroa tiene alrededor de 50 pacientes COVID-19 que visita en sus hogares, y representan una sección transversal de la ciudad fuertemente latina de unos 275,000. Enfermeras enfermas de clase media a las que conoce desde hace años. Los residentes de bajos ingresos en el sur de Laredo que lo vieron hablar de COVID-19 en las noticias locales o detectaron su anuncio de la Clínica Cigarroa en el Laredo Morning Times. Cigarroa habla español durante la mayoría de sus visitas y estima que el 60 por ciento de sus pacientes no tienen seguro médico, pero no puede estar seguro porque no factura a nadie por visitas a domicilio. La mayoría se refiere a él como “Dr. Ricky”.

“Es notable lo hermosa que es una visita a domicilio”, dijo Cigarroa. “Entras en la casa de alguien, e inmediatamente ves su mundo. Usted sabe mucho acerca de ellos, su estatus social, con quién viven, el estrés del esposo o la esposa. Ves que los niños no pueden interactuar. Ves la soledad de los pacientes. Y les da a los pacientes una gran sensación de alivio de que no están solos”.

Cuando comenzó la pandemia, Cigarroa se encontró “con el tiempo, de repente”. Sus pacientes de cardiología posponían las visitas que no eran de emergencia, por lo que cambió su práctica para abordar COVID-19. Por primera vez en su carrera, comenzó a hacer visitas regulares a domicilio. Luego, cuando el médico a cargo de la atención crítica del Centro Médico Laredo enfermó del virus, Cigarroa asumió un papel más central en la unidad de cuidados intensivos COVID-19 del hospital: hacer rondas con los pacientes, estrategias con los otros médicos del hospital sobre los métodos de tratamiento y dar la noticia a las familias cuando sus seres queridos murieron.

Pero el trabajo de Cigarroa durante la crisis COVID-19 no ha sido estrictamente médico. A partir de principios de abril, en una serie de apariciones televisivas en Telemundo y KGNS, la filial local de la NBC, Cigarroa se estableció como una especie de Dr. Fauci del sur de Texas, “tratando dosis duras de verdad”, en palabras de Sergio Mora, el presentador del podcast basado en Laredo Frontera Radio. Con anteojos de cabello blanco y un barítono calmante y deliberado, Cigarroa ha aprovechado su plataforma para emitir advertencias severas, desafiar a los funcionarios de salud locales y ofrecer historias de primera mano de la sala de COVID en un momento en que la información confiable ha sido difícil de conseguir. Y los laredoenses han prestado atención.

“Ya no podemos confiar en nadie”, escribió Priscilla Villarreal, una influyente reportera de noticias sensacionalistas de Laredo que se hace llamar “Lagordiloca”, a sus 166,000 seguidores en Facebook el 13 de abril. “Me parece que el único que es directo con nosotros es el Dr. Cigarroa!”

En marzo, durante las caóticas y confusas primeras semanas de la crisis, cuando los líderes locales y nacionales de ambos partidos se cuestionaron sobre cómo responder, Laredo se distinguió por actuar rápida y decisivamente. Los funcionarios locales sabían que la ciudad era vulnerable. Tiene tasas más altas de pobreza, obesidad, diabetes y residentes sin seguro que los promedios estatales y nacionales, y es uno de los puertos más concurridos del país, un nexo de comercio y migración humana, a través del cual hasta 100,000 peatones, automovilistas, camioneros y pasajeros de autobuses cruzan cada día hacia el norte y el sur. “Reconocimos que somos la primera línea de defensa de la enfermedad que viene de México y que somos la primera línea de protección para el comercio contínuo en los Estados Unidos”, me dijo Marte Martínez, un médico que sirve en el Ayuntamiento de Laredo. “Si nuestro puerto cayera, nuestra capacidad para abastecer al país se vería gravemente dañada”.

Martínez y sus colegas actuaron temprano. En una reunión de emergencia en la noche del 17 de marzo, los miembros del consejo votaron para aprobar una orden de estancia en casa, luego la medida más fuerte en el estado. Cuatro días después, cerraron parques públicos. El 31 de marzo, mientras los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades debatieron públicamente si revertir el curso y aconsejar a los estadounidenses que usaran máscaras, los miembros del consejo promulgaron la primera política de máscaras obligatorias en la nación, con violaciones castigadas con una multa de $1,000. Después de que hubo informes de la policía rompiendo las fiestas en el patio trasero, el consejo también puso en marcha un estricto toque de queda de 10 p.m. a 5 a.m. para todos los residentes.

Pero la respuesta del coronavirus de Laredo ha estado lejos de ser sin fricción. Una sala de emergencias independiente local negó un acuerdo en marzo para comprar 20,000 pruebas COVID-19 muy necesarias de una compañía médica china, pero las pruebas resultaron ser malas. La autoridad sanitaria de la ciudad, el Dr. Víctor Treviño, le dijo a un presentador de noticias que Laredo probablemente había experimentado su primera muerte COVID-19, luego dio marcha atrás públicamente más tarde esa noche, después de que la muerte resultó no estar relacionada con el coronavirus. Pero pronto, los laredoenses empezaron a morir por la enfermedad. A principios de abril, seis residentes en siete días habían sucumbido a COVID-19. De repente, el condado de Webb, hogar de Laredo, tuvo uno de los números de muerte más altos en el estado, con tantas muertes relacionadas con el coronavirus como el condado de Travis, que tiene cinco veces la población. Aun así, en las sesiones informativas diarias de los medios de comunicación, los funcionarios de la ciudad dijeron a los laredoenses que no entraran en pánico, haciendo hincapié en el número de pacientes que se habían recuperado y el hecho de que todos los muertos tenían condiciones preexistentes.

Cigarroa se sintió frustrado por la respuesta oficial. “Parecía muy obvio que no estábamos transmitiendo el mensaje con la suficiente eficacia”, me dijo, y tenía suficiente influencia para que su opinión fuera escuchada. Educado en Princeton y Harvard, Cigarroa proviene de una de las grandes dinastías médicas de Texas. Su padre y su tío, Joaquín y Leonides, ambos médicos, lideraron el esfuerzo para traer lo que ahora es la Universidad Internacional Texas A&M a la ciudad. Su hermano mayor, Francisco, un cirujano de trasplante pediátrico, se desempeñó como canciller del Sistema de la Universidad de Texas. Cigarroa anteriormente encabezó el Grupo Médico Laredo y en 2003 fue nombrado Sr. South Texas, un prestigioso honor cívico de Laredo, junto con Francisco. A principios de marzo de este año, el congresista De Laredo Henry Cuellar se apoyó fuertemente en Cigarroa, quien lo respaldó, en anuncios de campaña que se emitieron durante los últimos días de la dura carrera primaria de Cuellar contra la retadora progresista Jessica Cisneros.

Ahora Cigarroa optó por aprovechar su reputación para instar a los laredoenses a tomar la pandemia más en serio. El bajo número de pruebas positivas se debió principalmente a la falta de pruebas, pensó. “Los médicos que estaban cuidando activamente a los pacientes, decían: ‘Dios mío, tenemos muchos pacientes con COVID. Estamos teniendo más infecciones de las vías respiratorias superiores que estamos viendo'”, dijo Cigarroa. “El sentido de urgencia en las reuniones informativas diarias de la ciudad no estaba allí”.

El 6 de abril, Cigarroa apareció en el noticiero nocturno de KGNS y habló tranquilamente con el presentador Jerry Garza a través de la historia de las pandemias, las terribles perspectivas de la ciudad en el peor de los casos (Laredo tenía un total de 68 camas en la UCI, cuando se podían necesitar más de 1,000), y el peligro que los laredoenses enfrentarían si desafiaban las órdenes de estancia en casa. “¿Qué harías si hubiera un francotirador al otro lado de la calle en la parte superior del techo?” Cigarroa dijo. “¿Permitirías que tu hijo, tu hijo, tu hija, tus padres salgan de la casa? No creo que lo harías. Y el virus está en todas partes. Está en la parte superior de cada casa.

La entrevista fue ampliamente vista y compartida en las redes sociales. Unos días más tarde, la hija de Cigarroa, Alyssa, una pintora que ayuda a dirigir una organización artística local, decidió iniciar una página de Facebook llamada “Laredo Contra Covid-19”, con un objetivo similar: dar a los laredoenses una mirada sin filtro de lo que estaba sucediendo en las líneas médicas de la ciudad. El lunes 13 de abril, Laredo Contra Covid-19 publicó un video con un médico local de Urgencias III con COVID-19, quien advirtió: “Estamos perdiendo enfermeras y médicos muy rápidamente”. Fue visto 40,000 veces en pocas horas. Esa tarde, el Dr. Héctor González, director del departamento de salud de la ciudad, abordó la gravedad del brote en la comunidad médica de Laredo. “Más de doce” proveedores de atención médica habían dado positivo, dijo González, y ninguno fue hospitalizado.

Cigarroa sabía que este número no estaba actualizado. Hizo algunas llamadas para obtener un recuento más realista, y luego publicó una declaración a través de Laredo Contra Covid-19: No doce, sino más de cincuenta trabajadores de la salud habían sido infectados, y varios estaban gravemente enfermos. “Todo el mundo está haciendo todo lo posible”, escribió Cigarroa, “pero debemos ser precisos”.

La declaración de Cigarroa tuvo un efecto rápido y dramático. Al día siguiente, González reconoció en una rueda de prensa que el número de Cigarroa era correcto. (González le dijo a Texas Monthly que la discrepancia se debía a que los casos aún estaban siendo investigados por su personal.) Esa noche, Cigarroa apareció en los noticieros, hablando inglés y español, para discutir lo que los trabajadores médicos de la ciudad estaban viendo. Al final de la semana, Laredo Medical Center, donde trabajaban la mayoría de los proveedores de atención médica infectados, anunció que 64 miembros del personal habían dado positivo en COVID-19, lo que representa el 20 por ciento de los casos generales de la ciudad. Ese viernes, el Departamento de Servicios de Salud del Estado de Texas envió un equipo para investigar el brote. Dos semanas más tarde, el 1 de mayo, la ciudad informó que Laredo Medical Center ahora tenía 96 empleados y contratistas que habían dado positivo.

Cuando el gobernador Greg Abbott ordenó una reapertura parcial por fases del estado para comenzar el 1 de mayo, se adelantó a las órdenes locales, incluyendo las de Laredo. Después de emitir 354 citatorios por no usar máscaras, Laredo ya no podía multar a los ciudadanos por no cubrir sus narices y bocas, y los restaurantes fueron bienvenidos a abrir sus puertas con capacidad limitada, al igual que en todos los demás municipios del estado, desde pequeñas ciudades sin casos conocidos hasta grandes ciudades con miles de infecciones. George Altgelt, el miembro del ayuntamiento que había presionado más intensamente por las medidas de mitigación de la ciudad, me dijo que los gobiernos estatal y federal no entendían realmente la situación de su ciudad fronteriza. “¿Realmente nos quedamos a nosotros mismos, pero con sus reglas y poco o ningún apoyo?” Altgelt dijo.

Sin embargo, en ese momento, los datos parecían favorables para Laredo. Los nuevos casos de COVID-19 fueron disminuyendo, probablemente debido, al menos en parte, a las medidas agresivas de la ciudad. Incluso Cigarroa, que cree que hay diez veces más casos de los que indican los números de las pruebas, dijo que pensaba que la situación de salud pública era “manejable”.

Pero Cigarroa también advirtió contra la complacencia. El 30 de abril, la noche antes de que el estado comenzara a reabrir, volvió al programa de Jerry Garza para reiterar lo mal que podía llegar a ser la enfermedad. Llevó dos tomografías computarizadas. El primero mostró los pulmones claros de una persona sana. La segunda exploración, tomada diez días después de que uno de sus pacientes comenzó a experimentar los síntomas de COVID -19, fue una imagen horrible de una infección colonizando un órgano humano. Quería que los laredoenses entendieran la “tremenda destrucción” que el virus podía infligir. Tenía sentimientos encontrados sobre el plan de Abbott para una reapertura gradual. Por un lado, no pensó que fuera una locura, en algún momento, la gente necesitaba volver al trabajo. Pero también le preocupaba que se arriesgara a una segunda ola abriendo demasiado rápido. Instó a los Laredoans a “pensar por tí mismo, obtener tantos hechos como puedas y usar el sentido común. Y si lo haces, te distanciarás de los demás. Usarás una máscara facial.”

Entonces las cosas se pusieron raras. A la noche siguiente, Cigarroa se reunió con Alyssa para una cena tardía en uno de sus restaurantes favoritos, los recién reabiertos Tacos El Chaparro. A la mañana siguiente, un video grabado de un teléfono celular capturando unos segundos de la comida de los Cigarroas apareció en Facebook. Se había empalmado junto con imágenes de la entrevista KGNS de Cigarroa del 6 de abril y un meme en Internet de portadores de féreros ghaneses bailarines. Priscilla Villarreal, la sabueso de noticias local conocida como Lagordiloca, rápidamente lo compartió en su página personal de Facebook. La implicación era clara: el defensor de la distancia social más fuerte de la ciudad era un hipócrita, comiendo fuera, sin usar máscara, en la primera oportunidad legal. Pero Cigarroa sintió que la exposición era injusta. “No había nadie a menos de doce pies de nosotros”, dijo sobre el restaurante en su mayoría vacío. Y en ese momento de la crisis COVID-19, no estaba emitiendo consejos generales para quedarse adentro. Instaba a los residentes a ejercer el sentido común. Insistió en que estaba haciendo precisamente eso. Pero el video era inquietante, particularmente para aquellos que habían elogiado la franqueza de Cigarroa. “Ya no sé qué pensar”, dijo Villarreal. “Básicamente está diciendo que te quedes en casa, usa máscaras, y luego va y hace exactamente lo contrario”.

Cigarroa me dijo que no se aventuraría a comer de nuevo en el futuro previsible. “Voy a ir desde el COVID-móvil de vuelta a mi casa durante los próximos dos o tres meses”, dijo. Quería dejar claro que no se estaba tomando la enfermedad menos en serio. Todavía estaba haciendo sus llamadas diarias a la casa, haciendo sus rondas en el Laredo Medical Center, y proporcionando actualizaciones sobre Laredo Contra Covid-19. Sabía que la enfermedad no iba a ir a ninguna parte pronto. Cuando le pregunté cuánto tiempo pensó que estaría tratando a los pacientes de COVID-19, respondió: “Hasta la vacuna”.

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