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Alguien dice que tienen 2 millones de máscaras N95 en venta. El precio de venta es seis veces el costo habitual.

A medida que los profesionales de la salud, piden suministros para protegerse de la infección COVID-19, una compañía de Texas encontró a un vendedor con al menos 2 millones de máscaras y los ofreció en silencio a la venta a $6 cada uno. Antes de la pandemia, costaban alrededor de $ 1.

En tiempos normales, una máscara facial N95 costaría para una gran corporación un dólar o menos, especialmente si ésta ordenara un millón de ellos. Pero estos no son tiempos normales, y para el proveedor industrial de campo Hatfield y Co. vender hasta 2 millones de máscaras a una compañía petrolera de los principales Estados Unidos la semana pasada no fue su oferta típica. El proveedor con sede en Texas quería $ 6,3 millones por un pedido mínimo de 1 millón de máscaras, con una opción de comprar 2 millones por casi $13 millones, los documentos de ventas y las entrevistas lo indican. En un momento en que el nuevo coronavirus se está extendiendo rápidamente en todo el país y los profesionales de la salud están desesperados por estas máscaras faciales, las cuales filtran al menos el 95% de las partículas en el aire, para proteger a las personas enfermas, y los críticos dicen un precio como ese precio de profesión de pozos. “No solo estás marcándolo como 50 centavos. Este es un robo de carretera “, dijo un vendedor de la industria familiarizado con el lanzamiento de Hatfield y Co., quien no está autorizado a hablar con los medios de comunicación y solicitar el anonimato. “Esto es asqueroso para mí”.

Una cotización de venta proporcionada a una compañía petrolera de Hatfield y Co. muestra una oferta para vender 1 millón de máscaras N95 por más de $ 6.3 millones en efectivo, o $ 6.4 millones si el pago se realizó dentro de los 30 días.

Hatfield y Co. dijo que no marcó el producto excesivamente o se involucraría en el los estatutos de los precios, diciéndole al Tribun de Texas que su propio proveedor establecía los “Términos y condiciones” para la venta. La compañía se negó a identificar al proveedor o cuantificar cuánto se dedicó a beneficiarse, citando sus acuerdos contractuales.

Brad Lindeman, el vendedor de Hatfield y Co. con sede en Beaumont, que figura como el contacto de la venta propuesta, dijo en una breve entrevista telefónica el domingo que la compañía tenía acceso a una cantidad no revelada de las máscaras N95 que se almacenan en bodegas en todo Texas y en otros estados.

“Hay algunos en Houston, Dallas, Florida y tú sabes, supongo que dirías que se extendía por todas partes”, dijo Lindeman. “Los inventarios se están moviendo constantemente, por lo que es difícil explicar exactamente cuáles son las cantidades”.

Brad Lindeman

Lindeman dijo que un “grupo de médicos” tiene las máscaras, pero no especificó. Cortó una entrevista con un reportero de Tribune después de un par de minutos y rechazó más comentarios.

El lunes por la mañana, el presidente y director de operaciones de Hatfield, Scott Beeman, dijo que las máscaras fueron proporcionadas por un revendedor con el que la compañía no había trabajado antes. Agregó que el revendedor impuso un pedido mínimo de 1 millón de máscaras y que sus costos se reflejaron en la cotización de Hatfield & Co. a la compañía petrolera.

Beeman se negó a identificar al revendedor y dijo que “no tenía forma de saber … la veracidad de la afirmación de que (a Lindeman) le dijeron sobre un médico o un consorcio de médicos que poseen o tienen acceso a este material”.

“No puedo divulgar ninguna información sobre nuestro proveedor; tenemos una cita escrita de esa compañía “, escribió Beeman en un correo electrónico. “Estaremos dispuestos a revelar eso al Fiscal General del Estado y / o al jefe de Compras para nuestro cliente, para que ambos puedan verificar que no hubo” aumento de precios “involucrado en nuestros precios para el cliente”.

Beeman agregó que el margen de ganancias de Hatfield fue “históricamente bajo para nuestra compañía y que tenía un precio de esa manera en el espíritu de cooperación”. No reveló las ganancias de la compañía por negociar la venta de las máscaras.

La compañía, con sede en el suburbio de Rockwall en Dallas, no almacena máscaras faciales N95 como parte de su línea normal de productos, dijo Beeman. La compañía vende productos de ingeniería como dispositivos de filtración y válvulas para clientes en el sector de petróleo y gas y la industria automotriz, y para compañías de refinación y energía, según un perfil de Bloomberg Beeman dijo que la compañía encontró un proveedor para las máscaras a pedido de un cliente que las quería de inmediato.

La demanda de equipos de protección como máscaras se ha disparado desde que comenzó el brote, exacerbada por la interrupción de las cadenas de suministro en el extranjero y una avalancha de compras de civiles en pánico. El cirujano general de los EE. UU. Le ha dicho al público que guarde los N95 para los profesionales de la salud que los necesitan: “En serio ¡Dejen de comprar máscaras!”, Tuiteó en febrero, pero la demanda ha llevado los precios de las máscaras a $ 10, $ 12 o incluso $ 15.

Los tejanos emprendedores y de mentalidad cívica, desde costureras aficionadas hasta propietarias de una fábrica de chocolate, han comenzado a producir equipos de protección para los proveedores de atención médica. Y el gobernador Greg Abbott le dijo a los proveedores potenciales: “Le daremos un cheque en el acto”.

El fabricante que Lindeman identificó como la fuente original de las máscaras, 3M con sede en Minnesota, uno de los mayores fabricantes de N95, no respondió de inmediato las llamadas y correos electrónicos en busca de comentarios. Su director ejecutivo, Mike Roman, alentó a los funcionarios federales y estatales a tomar medidas enérgicas contra el aumento de precios y dijo que la compañía no ha aumentado ni aumentará el precio que cobra por las máscaras “que se utilizan para ayudar a abordar la pandemia”.

Según las leyes estatales de aumento de precios, es ilegal cobrar precios “exorbitantes o excesivos” por necesidades durante un desastre, y el Fiscal General Ken Paxton ha dicho que no tolerará que las personas y las empresas utilicen la pandemia para obtener ganancias.

“Nadie está exento de las leyes de aumento de precios en Texas, y aquellos que violen la Ley de Prácticas Comerciales engañosas de Texas se sancionarán con toda la fuerza de la ley”, tuiteó la oficina del fiscal general.

El estado demandó a una compañía del área de Houston la semana pasada que estaba tratando de subastar más de 750,000 máscaras en línea, con listados de hasta $ 180 por un paquete de 16. Los extorsionadores de precios en Texas pueden enfrentar sanciones civiles y se les exige que reembolsen a los consumidores.

La ley de aumento de precios de Texas se aplica a los artículos considerados necesarios durante una emergencia oficial, como alimentos, medicamentos y herramientas de construcción. Abbott declaró un desastre el 13 de marzo debido al coronavirus, y el presidente Donald Trump declaró una emergencia federal ese mismo día, dos semanas antes de que Hatfield and Co. ofreciera su cotización a la compañía petrolera.

Los consumidores y las pequeñas empresas pueden presentar una demanda en virtud de la Ley de prácticas comerciales engañosas de Texas si creen que han sido víctimas de aumento de precios. Pueden recuperar hasta tres veces sus daños y honorarios de abogados. Los consumidores, las pequeñas empresas y las grandes corporaciones, como la compañía petrolera Hatfield, que intentaba vender máscaras, también pueden quejarse ante el fiscal general, que tiene amplios poderes para sancionar a los especuladores.

Sin conocer todos los detalles sobre la transacción y los proveedores, los expertos dicen que es imposible saber si la oferta de Hatfield and Co., o una más abajo en la cadena de suministro, equivaldría a un aumento de precios.

El estatuto no define qué nivel debe alcanzar un marcado para que se considere “exorbitante o excesivo”.

Pero un precio de más de $ 6 por máscara se le dio al profesor emérito Richard Alderman, director del Centro de Derecho del Consumidor de la Universidad de Houston, un precio muy por encima dado que las máscaras, según numerosas ofertas en línea e informes publicados, podían obtenerse por un dólar o menos antes de que el brote comenzara.

“Si los costos de los materiales o hacer negocios aumentaran sustancialmente, eso, para mí, sería un factor mitigante. Pero … comience simplemente mirando si ese precio es excesivo o exorbitante “, dijo. “Y para mí, seis veces el costo normal, eso es 600%. Lo veo como excesivo y exorbitante, algo que solo pueden hacer debido a la situación de emergencia ”.

Los ejecutivos de atención médica y suministros médicos sugieren que ahora hay un mercado gris en auge de equipos de protección personal llenos de intermediarios y productos falsos, y avivados por la desesperación de los proveedores de atención médica que ya se están quedando sin equipo. Los gobernadores han dicho que los estados están compitiendo entre sí, elevando los precios, y los fiscales generales estatales han informado que se han inundado de quejas sobre artículos con precios exorbitantes como desinfectantes para manos y máscaras. Más de 30 fiscales generales estatales exhortaron a los operadores del mercado en línea a tomar medidas enérgicas contra el comportamiento de la semana pasada.

Pero los expertos dicen que la línea entre las fuerzas de oferta y demanda y el aumento de precios puede ser difícil de definir.

El profesor de la Universidad de Rice, Utpal Dholakia, dijo que los precios cuidadosamente establecidos deberían reflejar cuánto valoran los clientes un producto, y aparte de la ética, tiene sentido que los N95 cuestan más “porque los consumidores tienen una valoración más alta en la actualidad”.

“Claro, quieres aprovechar la mayor valoración del cliente, pero no quieres explotar o abusar del cliente, y especialmente cuando es algo así como” una crisis de salud global “

Dholakia, quien enseña en la escuela de negocios de posgrado

Según los documentos de ventas proporcionados a la compañía petrolera por Hatfield & Co., el precio en efectivo por un millón de máscaras fue de $ 6,310,000. Si la compañía petrolera quisiera pagar en 30 días, tendría que pagar otros $ 100,000, por un total de $ 6,410,000, según el documento. Pero la compañía solo podía usar el crédito para uno de los pedidos.

“El segundo pedido tendría que ser efectivo al recibir los bienes”, escribió un vendedor de Hatfield and Co. en una carta a la compañía petrolera.

La compañía también ofreció compartir “video en vivo” que muestra el producto en el almacén, una disposición que el vendedor de la industria con conocimiento de la transacción encontró extraña y sin precedentes.

“Eso nunca sucedió”, dijo la persona. “¿Cómo sé que el video es real?”

El vendedor dijo que quien adquirió las máscaras “encontró una manera de ganar dinero y, ya sabes, quiero decir, esa es la forma empresarial estadounidense”. Siento que este no es el momento para hacerlo “.

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